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Hace unos días se presentó la Guía de buenas prácticas para el control del riesgo por inhalación de monóxido de carbono en el almacenaje de péllets de madera en las instalaciones de los usuarios finales, promovida por el Instituto de Seguridad y Salud Laboral de Catalunya. El riesgo de asfixia por inhalación de monóxido de carbono en el almacenaje de péllets es poco conocido, aunque se han llegado a producir accidentes mortales, y es por está razón que hemos considerado oportuno realizar un resumen con la información más relevante.

¿Que son los péllets?

Son un producto, de uso cada vez más común, que se que se utiliza como biocombustible para la generación de calefacción y agua caliente. Se elaboran a partir de la compactación de serrín y virutas de madera. 

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¿Cómo generan los péllets el monóxido de carbono (CO)?

Todos conocemos el riesgo de asfixia producido por una mala combustión de una estufa o de una caldera, pero pocas personas son concientes que los péllets también  generan monóxido de carbono. Los péllets producen el gas debido al proceso de autoxidación espontánea de los ácidos grasos de la madera.

¿Como se produce la asfixia por monóxido de carbono (CO)?

El CO causa asfixia debido a que su afinidad para unirse a la hemoglobina es más elevada que el oxígeno, privando a las células del oxígeno necesario. Además, al tratarse de un gas incoloro e inodoro el riesgo aumenta porque únicamente podemos detectarlo mediante un dispositivo específico.

Valores límite de exposición profesional

El VLA-ED (límite de exposición diaria) para el monóxido de carbono es de 125 ppm (partículas por millón).

En el caso que nos ocupa nos interesa más saber el limite de exposición a corto plazo (VLA-EC) debido a que entendemos que en la mayoría de situaciones los péllets estarán almacenados en un habitáculo separado de la zona de trabajo habitual. Como el monóxido de carbono no dispone de VLA-EC se aplicarán los limites de desviación:

  • No se puede superar 3 veces el valor VLA-ED durante 30 minutos. En el caso del monóxido de carbono son las 75 ppm.
  • Nunca se puede superar 5 veces el valor VLA-ED. En el caso del monóxido de carbono son las 125 ppm.

Procedimiento de acceso seguro a la zona de almacenaje

1) Medidas preventivas en espacios en los que se puede garantizar la ventilación

  • Efectuar una ventilación previa a la entrada del trabajador mínima de 15 minutos que se debe mantener mientras el trabajador se encuentra en su interior.
  • Realizar mediciones de la calidad del aire antes de la entrada del trabajador mediante un sensor de CO que cumpla con la normativa ATEX (75ppm máximo).
  • Contar con la presencia de un recurso preventivo en el exterior.
  • Disponer de un procedimento de rescate ante emergencias.

2) Medidas preventivas en espacios en los que no se puede garantizar la ventilación

  • Disponer de permiso de trabajo en ambiente confinado.
  • Realizar mediciones de la calidad del aire antes de la entrada del trabajador mediante un sensor de CO que cumpla con la normativa ATEX (75ppm máximo).
  • Contar con la presencia de un recurso preventivo en el exterior.
  • Disponer de un procedimento de rescate ante emergencias.
  • Equipo de respiración autónomo.

Pellets

En resumen, los péllets de madera son una fuente de energía muy interesante porque se trata de una materia prima renovable, con un alto poder calorífico y de fácil almacenaje, pero no debemos olvidar que su acumulación en espacios cerrados puede generar concentraciones de monóxido de carbono letales para los trabajadores.

Es por ello que es necesario tener claras las medidas preventivas y correctivas a llevar a cabo.

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